O continente submerso da Zelândia é duas vezes mais antigo do que se pensava

15/08/2021

Cerca de 1.000 metros abaixo do Pacífico Sul fica um pedaço de terra de 3,2 milhões de quilômetros quadrados, cerca de metade do tamanho da Austrália.

Mas os cientistas não conseguem concordar se essa massa de terra submersa, chamada Zelândia, é um continente ou não. Uma equipe de geólogos declarou que sim em 2017 , mas nem todos os pesquisadores se convenceram. "Não é como uma montanha, um país ou um planeta. Não existe um órgão formal para aprovar um continente", disse Nick Mortimer, geólogo da GNS Science da Nova Zelândia, que liderou o grupo de 2017.

Embora a definição de um continente seja controversa, o grupo de Mortimer sugeriu que um continente deveria ter limites claramente definidos, ocupar uma área maior que 1 milhão de quilômetros quadrados, ser elevado acima da crosta oceânica circundante e ter uma crosta continental mais espessa do que a oceânica: Zelândia cumpre todas essas estipulações.

"Se eu tivesse que drenar o oceano, a Zelândia se destacaria como um platô de alto nível e bem definido no fundo do oceano", disse Mortimer. "É o continente mais fino, mais submerso e menor." O problema, entretanto, era que, até recentemente, a crosta e rocha mais antiga já amostrada na Zelândia tinha apenas 500 milhões de anos, enquanto todos os outros continentes contêm uma crosta com 1 bilhão de anos ou mais.

Mas um estudo recente descobriu que parte do continente submerso é duas vezes mais velho do que os geólogos pensavam, o que pode contribuir para o argumento de Mortimer. "Este novo estudo preenche essa última 'caixa' continental", disse Rose Turnbull, geóloga da Nova Zelândia e co-autora do artigo , em um comunicado à imprensa . "Não há mais dúvidas de que vivemos no topo de um continente."

Zelândia, um termo cunhado pelo geofísico Bruce Luyendyk em 1995, é composta pela Nova Zelândia e uma coleção de pedaços submersos da crosta que se separou de um antigo supercontinente chamado Gondwana há cerca de 85 milhões de anos.

Cerca de 94 por cento estão debaixo d'água: A Zelândia afundou sob as ondas 30 a 50 milhões de anos depois que se separou de Gondwana. Portanto, é um terreno difícil de estudar.

Os geólogos por trás da pesquisa recente observaram 169 pedaços de granito da Zelândia, que foram encontrados abaixo das Ilhas Stewart e no sul da Nova Zelândia. O granito se forma quando o magma se cristaliza nas profundezas da crosta terrestre. Ao extrair cristais microscópicos do granito, a equipe foi capaz de determinar a idade dos cristais e a crosta em que se formaram. Os resultados mostraram que a crosta já fez parte de outro supercontinente conhecido como Rodinia, que se formou entre 1,3 bilhão e 900 milhões de anos atrás. Em outras palavras, a história geológica da Zelândia começa muito antes de 500 milhões de anos atrás.

Mapeamento da Zelândia

Parte da missão de Turnbull é criar um mapa 4D da costa oeste da Zelândia, para visualizar como é essa fronteira em três dimensões e como ela mudou ao longo do tempo.

O mapa, parte de uma iniciativa global para estudar todo o fundo do oceano do planeta até 2030, também revelou o tamanho e o litoral da Zelândia com detalhes sem precedentes. Além disso, a equipe de Mortimer criou um mapa tectônico mostrando a localização das crostas continentais e oceânicas que compõem a massa de terra submersa.

Esses novos mapas detalhados, junto com a descoberta de que partes da Zelândia são mais antigas do que os geólogos pensavam, oferecem mais evidências de que o oitavo continente deve ser considerado, de acordo com Mortimer. "Esperamos que a Zelândia acabe chegando aos mapas mundiais gerais, seja ensinada nas escolas e se torne um nome tão familiar quanto a Antártica", disse ele.

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Fonte: Science Alert