Evidencia mais antiga de atividade humana encontrada no fundo de uma caverna da África do Sul

07/05/2021

Uma equipe de cientistas descobriu a evidência mais antiga da atividade humana presente nas profundezas de uma caverna na África do Sul.

A caverna Wonderwerk na África do Sul é um dos poucos lugares na Terra onde a atividade humana pode ser continuamente rastreada ao longo de milênios, e os cientistas acabaram de estabelecer a evidência mais antiga de uma habitação humana arcaica na caverna: cerca de 1,8 milhão de anos atrás.

Isso se baseia na análise de camadas sedimentares contendo ossos de animais, restos de incêndios intensos e ferramentas de pedra de Oldowan - objetos feitos de rochas simples com escamas cortadas para afiá-las, representando o que já foi um importante passo à frente na tecnologia de ferramentas.

Embora artefatos de ferramentas em outros locais tenham sido retroativos a 3,3 milhões de anos atrás, as novas descobertas são agora consideradas o primeiro sinal de vida humana pré-histórica contínua dentro de uma caverna, com o uso de fogo e ferramentas em um local.

Ron Shaar , geólogo da Universidade Hebraica de Jerusalém, em Israel, disse em um comunicado:

"Agora podemos dizer com segurança que nossos ancestrais humanos estavam fazendo ferramentas de pedra simples de Oldowan dentro da Caverna Wonderwerk há 1,8 milhão de anos. Wonderwerk é único entre os sítios antigos de Oldowan, um tipo de ferramenta que foi encontrada pela primeira vez há 2,6 milhões de anos na África Oriental, precisamente porque é uma caverna e não um local ao ar livre. "

Embora evidências antigas de incêndios florestais e incêndios humanos possam ser misturados em locais ao ar livre, esse não é o caso na Caverna Wonderwerk. Além disso, foram encontrados outros indicadores de que o homem fez fogo: ossos queimados e cinzas, por exemplo, além de ferramentas.

A amostra de sedimento examinada no novo estudo tinha 2,5 metros de espessura, indicando atividade hominínea na caverna ao longo do tempo. As camadas foram datadas de duas maneiras, primeiro por paleomagnetismo, medindo o sinal magnético das partículas de argila que entraram na caverna.

Esses sinais, presos no tempo, mostram a direção do campo magnético da Terra na história. Como a variação e mudança desse campo podem ser rastreadas ao longo dos séculos, os cientistas podem datar as partículas de argila e tudo o que é depositado nelas.

Em segundo lugar, os pesquisadores usaram a datação de sepultamento, uma análise da decadência radioativa das partículas à medida que se afastam do brilho da radiação cósmica e ficam cobertas de sujeira ou, neste caso, dentro de uma caverna.

Ari Matmon, da Universidade Hebraica de Jerusalém, disse em um comunicado :

"As partículas de quartzo na areia têm um relógio geológico embutido que começa a funcionar quando elas entram em uma caverna. Em nosso laboratório, podemos medir as concentrações de isótopos específicos nessas partículas e deduzir há quanto tempo esses grãos de areia entraram na caverna ".

Além de registrar o uso de ferramentas Oldowan de 1,8 milhão de anos atrás, a equipe também detectou a transição para machados de mão mais complexos (mais de 1 milhão de anos atrás) e o primeiro uso deliberado do fogo (cerca de 1 milhão de anos atrás).

Embora descobertas empolgantes continuem a ser feitas ao redor do mundo, poucos lugares oferecem um registro tão consistente de idas e vindas humanas antigas como as camadas de sedimentos dentro da Caverna Wonderwerk, como mostra o novo estudo.

Os pesquisadores escreveram em seu artigo:

"As idades precisas dos sedimentos Wonderwerk são cruciais para toda nossa compreensão do momento de eventos críticos na evolução biológica e cultural dos hominídeos na região."

Os resultados da pesquisa foram publicados na Quaternary Science Reviews.

Fonte: Quaternary Science Review